7 mars 2021

Comment une bataille IP de 2 millions de dollars a sauvé le stylo 3D original de Copycat Ruin

Par admin2020

Il y a environ dix ans, Maxwell Bogue approchait de la fin d’un travail de 14 heures sur son imprimante 3D lorsque la catastrophe s’est produite. L’imprimante 3D a sauté une couche, ruinant effectivement la pièce. «Nous avions deux pièces parfaitement achevées qui n’étaient pas attachées», se souvient Bogue en secouant la tête. “Mon partenaire commercial a dit:” J’aimerais que vous puissiez simplement retirer la buse de l’imprimante 3D et souder les pièces ensemble “.”

Et juste comme ça, l’original 3Doodler est né. Souvent comparé à un pistolet à colle qui extrude du plastique fondu plutôt que de l’adhésif, l’idée est d’une simplicité trompeuse. Un stylo 3D est en fait une imprimante 3D portable basée sur l’extrusion, qui «dessine» des dessins dans les airs – qui restent là, construits à partir d’une base de bureau.

Une année de conception itérative a appris à l’équipe qui allait devenir WobbleWorks, la société derrière 3Doodler, que «le concept est simple, l’exécution est plus complexe, comme la plupart des choses», comme l’a noté le co-fondateur et CTO Bogue. En plus de la tige du stylo et de la buse d’extrusion, un stylo 3D a besoin d’un moteur précis, d’un contrôle précis de la température et des vitesses d’extrusion, d’un changement de matériau facile, le tout dans un emballage portable et convivial.

Une fois qu’ils ont trié la technologie, l’équipe grandissante de WobbleWorks a cherché à la commercialiser. Pour le co-fondateur et PDG Daniel Cowen, l’un des principaux objectifs avant le lancement complet était de breveter leur travail. «Beaucoup de gens produisent quelque chose de nouveau et disent: ‘Oh, c’est chouette.’ Nous savions que nous avions créé une nouvelle catégorie lorsque nous l’avons fait. Nous sommes sortis de la porte avec un brevet provisoire aux États-Unis. » S’assurant qu’ils étaient stratégiques dans leur approche pour protéger leur propriété intellectuelle durement acquise, «nous avons déposé des brevets en Chine, aux États-Unis et au Mexique, ainsi qu’à Hong Kong, car c’est un point d’expédition majeur.»

Cowen a guidé l’équipe vers l’attention aux données derrière Kickstarter, où ils avaient décidé de se lancer. «Nous avons examiné de nombreux marchés qui nous ont fortement soutenus sur Kickstarter et nous les avons utilisés comme guide», a-t-il expliqué à propos de la stratégie IP. «Nous avons couvert l’Amérique, le Canada, l’Europe, l’Australie, la Corée du Sud et le Japon. Nous étions également attentifs; les brevets sont chers et prennent beaucoup de temps à délivrer. »

Le lancement lui-même semblait pratiquement l’exemple parfait d’une mise sur le marché de Kickstarter. Un produit d’impression 3D facile à utiliser et à comprendre – lancé pour la première fois en 2013, à l’apogée du battage médiatique des consommateurs pour ces technologies – a apporté un soutien important. Au cours de deux efforts de financement participatif, l’équipe WobbleWorks a récolté près de 4 millions de dollars de soutien. Pas mal pour les produits qui se vendent aujourd’hui entre 30 $ pour une version pour jeunes enfants et un modèle de qualité professionnelle à 200 $.

Et puis sont venues les réalités plus dures d’être un produit de premier ordre. Alors que le 3Doodler a été le premier stylo 3D sur le marché, il n’a pas été le seul pendant très longtemps. L’équipe était bien consciente de l’importance de la protection de la propriété intellectuelle – en attendant que leurs brevets soient entièrement délivrés, ils ont déposé des enregistrements de dessins et de marques, ce que Cowen appelait «des morceaux de papier que nous pourrions agiter dans l’immédiat» – mais cela n’a pas été le cas. Il ne faut pas beaucoup de temps pour que des produits sosies apparaissent.

“Toute nouvelle technologie, les imitateurs vont venir vite et furieux”, a déclaré Cowen. «Ils ne se souciaient pas de ce qui nous importait, en matière de conformité, de sécurité, de qualité, d’éducation. Nous nous soucions de ces choses parce que nous essayons de développer ce marché. Nous nous soucions de 3Doodler parce que nous sommes 3Doodler, mais nous nous soucions des stylos 3D parce que nous sommes des stylos 3D. Si ces imitateurs prennent suffisamment de parts de marché et que les utilisateurs ont une mauvaise expérience, cela détruira-t-il le marché? Nous faisons cela pour nous protéger et protéger la catégorie, qui en est encore à ses balbutiements. »

Au cours des deux premières années suivant leur lancement, les stylos 3D imitateurs avaient fait un grand succès sur le marché. Ils ont utilisé des images de 3Doodler pour leur propre marketing. Une vidéo mémorable ne montrait que la pointe d’un «nouveau» stylo 3D en action et «il s’est avéré que c’était notre stylo; le leur n’était pas assez bon », a déclaré Cowen.

«Nous nous sommes également améliorés en cours de route», a noté Bogue. «Et nous avons également vu ces améliorations intégrées dans les copieurs en cours de route. Ils ont même copié des erreurs. Dans une erreur d’approvisionnement 3Doodler, certains stylos ont été expédiés par le fournisseur avec un morceau de ruban Kapton laissé à l’intérieur de l’unité. «J’achète toujours les imitations, je les démonte et les vérifie. Ils ont commencé à sortir avec du ruban adhésif », a déclaré Bogue.

En 2018, cinq ans après notre arrivée sur le marché, «nous avions vu une grande partie de notre part de marché grugée», se souvient Cowen. «C’est une pilule très difficile à avaler.» Knockoffs a copié la marque, la technologie et la propriété intellectuelle – et a réalisé des ventes suffisamment importantes pour ébranler 3Doodlers. Les difficultés sont alors venues aussi vite que le succès initialement. L’entreprise «a touché le fond», a du mal à générer des revenus, a licencié du personnel et se demande parfois pourquoi elle a déployé tous ces efforts au départ.

Pour de nombreuses startups, cela aurait pu signifier le début de la fin. Mais 3Doodler a riposté. Dans ce qui allait devenir une bataille rangée, l’équipe a finalement dépensé plus de 2 millions de dollars en frais juridiques pour protéger ce qu’elle avait créé.

L’équipe 3Doodler a gagné un peu de poids en 2018 car bon nombre de ses brevets ont été entièrement accordés. «Nous avons enfin commencé à avoir la capacité de les appliquer», a déclaré Cowen. «On pourrait dire que nous avons façonné le marché là où il devait être, ce qui impliquait de retirer les imitateurs des plates-formes. Nous n’avons pas besoin de posséder l’ensemble du marché; personne n’a besoin de monopoliser un marché même s’il l’a créé. Mais il doit y avoir un certain niveau de qualité. »

Les lettres d’interdiction et de désistement ont vu les stylos 3D imbriqués retirés des détaillants en ligne. Les décisions de justice ont confirmé les allégations de WobbleWorks concernant des exemples spécifiques d’infractions aux nouveaux stylos 3D. L’équipe a engagé ses propres avocats ainsi que des experts juridiques tiers pour «prendre une décision mesurée et jugée quant à savoir si ces stylos enfreignaient», a déclaré Cowen. Depuis, ils ont «pu faire valoir assez vigoureusement» leurs droits; Selon les souvenirs de Cowen, leurs actions en justice ont «supprimé plus de 5 000 annonces, ce qui témoigne vraiment de la prolifération des imitateurs». Il a été clair que «ce n’est pas 5 000 stylos; il s’agit peut-être de cinq stylos avec des variations de couleur ou de nom, provenant de divers vendeurs sur le marché en ligne. Nous avons pu, un par un, les éliminer.

Alors que l’équipe de 3Doodler a refusé de fournir des détails spécifiques sur les litiges, les archives publiques donnent un aperçu de certains de leurs cas. Le brevet américain n ° 09731444 pour un «dispositif de dessin tridimensionnel portatif» a été déposé en 2015 et accordé en 2017. La protection de ce brevet a servi de base à Costumes de WobbleWorks contre Ditec Solutions, LLC; DIM3Printing LLC; 3D Synergy Technologies, Inc.; et Yuri Gagarin, LLC. Toutes ces poursuites ont été déposées en décembre 2017 et janvier 2018, avec des décisions générales favorisant WobbleWorks; Ditec Solutions a déposé un appel en juillet 2018 qui a été rejeté.

«En tant qu’entreprise axée sur l’innovation, vous ne voulez pas gaspiller vos ressources en frais juridiques», a déclaré Cowen. «Mais y aurait-il de l’innovation sans brevets? Non. Les brevets nous permettent de jouer sur le marché, ce qui nous permet de gagner de l’argent, ce qui nous permet de continuer à innover. Nous avons plusieurs lignes maintenant. Il faut de l’argent pour innover. » Rappelant un récent appel concernant la protection de la propriété intellectuelle, Cowen a ajouté: «C’est toujours l’innovateur qui fait cet investissement. Nous avons toujours réinvesti chaque dollar directement dans l’entreprise pour continuer à innover. »

Cet investissement légal a, semble-t-il, porté ses fruits. Maintenant qu’une stratégie de licence stricte est en place, l’équipe a vu ses ventes plus que doubler. À ce jour, plus de 2,5 millions de stylos 3Doodler ont été expédiés aux clients.

Surtout avec le lancement de stylos 3D haut de gamme, le contrôle de la qualité et la connaissance du marché sont tout à fait nécessaires. La dernière offre 3Doodler, le Pro +, s’adresse résolument aux professionnels: architectes, artistes, designers, ingénieurs. Il peut fonctionner avec sept matériaux différents, y compris des plastiques renforcés de bois et de cuivre.

Il peut également fonctionner comme «un outil de réparation utile», a souligné Bogue: «c’est une soudeuse de plastique portative.» À l’aide d’un filament en plastique rempli de bois, le stylo Pro + peut combler les fissures entre les lames de plancher qui peuvent ensuite être poncées pour correspondre à l’apparence du sol. D’autres matériaux conviennent également à d’autres réparations, le soudage de tuyaux en PVC en déplacement, la réparation de pièces en plastique à l’intérieur des voitures et d’autres petites corrections en plastique sont des applications étonnamment utiles pour un stylo 3D.

L’éducation est le côté le plus d’entrée de gamme du marché des stylos 3D. Avec des kits de stylos 3D adaptés aux niveaux K-8, 8-12 et universitaire, plus de 8 000 salles de classe dans le monde sont équipées de 3Doodlers. Les programmes d’études adaptés à ces marchés ont continué d’évoluer, y compris les «kits à domicile développés lorsque Covid a frappé», a noté Cowen.

Une telle évolution des offres est possible maintenant que l’équipe peut à nouveau se concentrer sur la R&D. L’orientation des fonds vers les combats de propriété intellectuelle plutôt que vers l’innovation continue a freiné le développement de produits de nouvelle génération pendant un certain temps. Un projet de R&D à forte intensité de capital débouchera prochainement sur un lancement désormais prévu mi-2021. Cette introduction à venir serait sortie il y a un an «si nous n’avions pas été assaillis par des imitateurs», a noté Cowen. «Heureusement, nous avons maintenant les moyens d’investir dans la R&D. C’est en corrélation directe avec ces plates-formes, ce qui nous permet enfin de défendre nos produits. »

Cet article mis à jour le 26 février 2021 pour ajouter des détails sur les litiges.



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